Estudio social de CEGA sobre el proyecto geotérmico Tolhuaca, develó la percepción de las comunidades con la iniciativa

Un estudio de caso que analiza de manera cualitativa las percepciones de la comunidad sobre el proyecto de exploración geotérmica de Tolhuaca, fue publicado en la revista Geothermics, Science Direct. El paper fue el resultado del trabajo de colaboración entre CEGA y el Laboratorio de Transdiciplina del Departamento of Environmental Systems Science, ETH Zürich, Suiza.

El proyecto Tolhuaca se ubicaba en la zona sur de Chile, en el límite de las regiones del Biobío y La Araucanía, en la parte noroeste del inactivo volcán Tolhuaca. Era liderado por la empresa MRP Geotermia Chile Ltda., filial de la eléctrica Mighty River Power de Nueva Zelandia. Comenzó su ejecución en el año 2009 pero en marzo de 2016 retiró sus instalaciones desde la zona debido a razones financieras. El proyecto buscaba iniciar la generación de electricidad a partir del año 2019 con una capacidad de 70 MW de potencia instalada.


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Los resultados del paper “Factors and dynamics of the social perception of geothermal energy: Case study of the Tolhuaca exploration project in Chile” ,  liderado por la investigadora del CEGA Sofía Vargas, indican que las percepciones no sólo son influenciadas por los procesos de participación sino también por las actividades del proyecto en las fases de exploración y por otros elementos del contexto. Comprender la interacción entre estos factores es crucial, comentó la investigadora del CEGA.

Autores del paper: Sofía Vargas, Amanda Martinez y Olivier Ejderyan (Imagen CEGA).

¿Por qué es relevante estudiar la percepción de las comunidades respecto a los proyectos geotérmicos? La investigadora del CEGA explicó que “los proyectos energéticos se desarrollan en territorios donde la interacción y el impacto con las comunidades (personas) es directa”.


En el contexto actual de nuestro país, en el que estamos en un proceso de transición energética, Sofía Vargas comentó que se hace fundamental “contar con la aceptación social para poder desarrollar proyectos que vayan en la dirección de sacar de la matriz energética las fuentes contaminantes. La geotermia es una energía limpia y renovable que poco se conoce, por lo mismo poco también se ha estudiado la percepción y aceptación, esta última entendida como un área llena de matices, no como un tema binario”.


Consultada sobre qué se gana al comprender estas variables sociales, Sofía Vargas afirmó que “permiten mejorar prácticas desde la industria y promover espacios de participación”

Una de los aspectos que se destaca en la investigación sobre el caso de Tolhuaca es la relevancia de la estrategia de comunicación como un elemento clave. “Este caso nos confirma lo relevante de poder entregar la información crítica tanto al comienzo como al final del proyecto, poniendo énfasis en los riesgos y manejando las expectativas”, afirmó la investigadora del CEGA.


Mediante grupos focales y entrevistas en profundidad la investigación buscó conocer y reconstruir los cambios de percepción de las partes interesadas locales a lo largo del proyecto (2009-2016). De esta manera se muestra cómo los distintos actores sociales con que se trabajó (como autoridades locales, ONGS, comunidades indígenas y otros) tuvieron una percepción muy diferente del  proyecto. “Por una parte, en la fase de exploración los actores involucrados describieron que no recibieron de la misma forma la información sobre el proyecto. Algunos actores explicaron que supieron del proyecto a partir de la exploración con helicópteros en el sector, lo que  por supuesto afectó su percepción. Luego se destacan varias actividades por parte de la empresa, las cuales fueron catalogadas como positivas por algunos actores, cambiando así en algunos casos su percepción de neutra a positiva, sin embargo, cuando el proyecto se cancela otra vez se entrega la información a ciertos grupos, no a todos los actores involucrados”, dijo Sofía Vargas.


Para Vargas el cambio de percepción tiene que ver también con el nivel de involucramiento. “Aquellos grupos que tuvieron  espacio de comunicación constante y, por ejemplo, conocieron los motivos del cierre del proyecto tuvieron una mejor percepción. Sin embargo, aquellos grupos que conocieron del proyecto no directamente desde la empresa o no fueron partícipes de las actividades de involucramiento comunitario, tuvieron una percepción negativa”.


Agregó que otra variable observada que afecta la percepción fue la inquietud sobre el impacto en el paisaje. “En zonas con alta actividad turística y cultural es una de las principales preocupaciones”. Aclaró que estos resultados deben ser comprendidos de manera escalonada y no de forma binaria. “Como ejercicio académico nosotros buscamos comprender los matices”.

Participación Ciudadana

“Actualmente la participación ciudadana en el contexto de los proyectos geotérmicos es en la fase de explotación del recurso, en ese marco, por ejemplo, el estudio de caso de Tolhuaca, nos dice que puede ser una instancia tardía, pues la percepción social se ve afectada al ser al menos dos años después que comenzó la exploración”, argumentó la investigadora del CEGA.


“En el caso de Chile, la fase de exploración de un proyecto busca identificar y caracterizar el recurso geotérmico, en ese sentido, puede que una concesión de exploración no termine en explotación. Hay mucha incertidumbre en esta fase. Luego cuando se confirma el recurso y un potencial proyecto, se obtiene la concesión de explotación y es sólo en esta etapa cuando la participación social comienza. Sin embargo, la empresa visita el territorio en la primera fase y se requiere perforar para validar los modelos, por esto la percepción es que se debiera comenzar la participación en una fase más temprana”.

Al finalizar Vargas comentó que los próximos proyectos que desarrollarán en conjunto el CEGA y ETH será un análisis de prensa sobre la energía geotérmica en los últimos 20 años.


Fuente: CEGA


REFERENCIA DEL PAPER:
Vargas-Payera. S; Martínez-Reyes, A.; Ejderyan, O: 
«Factors and dynamics of the social perception of geothermal energy: Case study of the Tolhuaca exploration project in Chile” , Geothermics, Vol 88, Nov. 2020, 101907

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